Cultura

Paracetamol: el medicamento más utilizado en el planeta

Molécula de la Semana

Por: Miguel Rea

La molécula de esta semana es el paracetamol, también conocido como acetaminofén. El paracetamol, de nombre químico N-acetyl-para-aminofenol, fue sintetizado accidentalmente en 1873 por el Químico Estadounidense Harmon Nortrop Morse. En 1893, el paracetamol fue usado por primera vez como antipirético y analgésico, sin embargo su uso se abandonó rápidamente por la errónea observación de que causaba metahemoglobinemia, una condición que compromete la capacidad acarreadora de oxigeno de la sangre.

Fue hasta 1948 cuando se re-descubrieron sus propiedades analgésicas quedando claro que el paracetamol no causaba metahemoglobinemia. También se descubrió que el paracetamol era el metabolito activo de otros antipiréticos y analgésicos usados ampliamente en ese entonces (la acetanilida y la fenacetina). En 1955 se inició la comercialización del paracetamol en Estados Unidos bajo el nombre de Tylenol®, un año después en el Reino Unido bajo el nombre de Panadol® y poco después en otros países. Después de descubrir una asociación entre la aspirina y el síndrome de Raye’s en niños y adolescentes, una condición que resulta en inflamación del hígado y el cerebro, el paracetamol  se estableció como la principal opción para el tratamiento de fiebre y dolor en niños, en esos casos se comercializa bajo en nombre de Tempra®. Actualmente, el paracetamol es uno de los analgésicos más populares que pueden obtenerse sin necesidad de receta médica y es  el medicamento estándar para el tratamiento de dolor de intensidad medio a moderado en una variedad de pacientes incluyendo niños, mujeres embarazadas y ancianos. Es, por ejemplo, uno de los medicamentos de elección para el tratamiento de la fiebre del chikungunya. De hecho, algunos observadores consideran que el paracetamol es el medicamento más ampliamente usado en el planeta.

La opinión generalizada es que el paracetamol es seguro si se usa de manera propia, cuidadosa y supervisada. Sin embargo, después de 60 años de uso, en la actualidad se reconocen varios problemas relacionados con ese medicamento. Efectivamente, desde 1966 se sabe que en dosis elevadas, el paracetamol produce daño hepático con consecuencias mortales, lo que ha ocurrido de manera accidental o premeditada. Efectivamente, por su fácil acceso, el paracetamol es uno de los medicamentos más usados en intentos de suicidio. Hay recuentos de casos de personas que se intentan suicidar y no mueren, se arrepienten de querer morir, pero mueren de cualquier manera días después por falla hepática aguda causada por el paracetamol. Por cierto, en esos casos la muerte sobreviene después de un periodo extremadamente doloroso. Efectivamente, a dosis terapéuticas el paracetamol es eliminado eficientemente del organismo, pero a dosis elevadas se puede producir una quinona imina, un compuesto químico tóxico que ataca las células de hígado, una condición que se agrava en personas desnutridas o en alcohólicos que incluso pueden sufrir toxicidad a dosis terapéuticas. En sobredosis, el paracetamol también induce toxicidad renal. En la actualidad hay estudios que desacreditan la inocuidad y la tolerabilidad del paracetamol en grupos de riesgo que incluyen recién nacidos, mujeres embarazadas y alcohólicos, aún a dosis terapéuticas, pero eso es aún tema de debate. Hay observadores que indican que si el paracetamol fuera un nuevo medicamento que se quisiera aprobar, con la reglamentación de la actualidad no sería aprobado. Sin embargo, el paracetamol es uno de esos viejos medicamentos que aún sigue en uso y a los que no parece afectar las estrictas reglas que se imponen a los nuevos medicamentos. Hay quienes piensan que el paracetamol seguirá teniendo su posición dominante como analgésico y antipirético por muchos años. Por esas razones, y porque la química es parte de nuestras vidas, la molécula de esta semana es el paracetamol.

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